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Falta mucho por conocer, pero puedes tomar acción

Estas son las 10 dudas más frecuentes sobre el coronavirus

Un grupo multidisciplinario de profesionales del Recinto de Ciencias Médicas de la Universidad de Puerto Rico contestó las preguntas más comunes sobre este virus y dio sus recomendaciones

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Si estás enfermo, evita salir de tu casa para romper el círculo de contagio (Pixabay)
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El 2019-nCoV, el conocido popularmente como el coronavirus de Wuhan, China, continúa propóngase con bastante celeridad en todo el mundo. Sin embargo, aunque este es un virus novel, cada día se están conociendo datos relevantes que arrojan luz sobre su modo de contagio y cómo pudiera tratarse.

En este aspecto, la comunidad científica y médica global ya se ha enfrascado en la búsqueda de respuestas más concretas y si bien todavía falta mucho por conocer, hay información importante que debes saber.

Con este objetivo en mente, y ante la declaración de la Organización Mundial de Salud del coronavirus como una emergencia de salud pública de importancia internacional, un grupo multidisciplinario de profesionales del Recinto de Ciencias Médicas de la Universidad de Puerto Rico (RCM), contestó las preguntas más comunes sobre este virus.

En la presentación, denominada Coronavirus: ¿Qué debemos saber?, el grupo compuesto por el doctor Guillermo Vázquez Andino, infectólogo, catedrático y director del Departamento de Microbiología y Zoología Médica del RCM; la doctora Idalí Martínez Martínez, microbióloga y catedrática, de la Sección de Virología del Departamento de Microbiología y Zoología Médica del RCM; la doctora Marisol Peña Orellana, catedrática de la Escuela Graduada de Salud Pública; el doctor Jorge Santana Bagur, infectólogo, catedrático del RCM y director del Proyecto ACTU; y el doctor Armando Burgos Rodríguez, médico veterinario, profesor adjunto del Departamento de Medicina Comparada de la Escuela de Medicina del RCM y presidente del Comité de One Health en Puerto Rico, aclararon muchas de las dudas que existen, comentaron sobre las teoría sobre el desarrollo del virus y ofrecieron sus recomendaciones.

A continuación, las respuestas de los especialistas:

¿Dónde surgió el nuevo virus?

El nuevo virus respiratorio tuvo su origen en el mercado de mariscos y animales de Wuhan, en la provincia de Hubei, en China, donde, según reportes de la prensa internacional, no solo se vendían pescados y mariscos, sino también animales silvestres, aves desplumadas, serpientes y mapaches, todos en condiciones insalubres y de hacinamiento, lo que sugiere que el virus fue transmitido de los animales a los seres humanos. Este tipo de mercado es similar a donde surgió el síndrome respiratorio agudo y grave (SARS, en inglés), entre 2001 y 2003, también en China.

¿Qué es el nuevo coronavirus?

Los coronavirus son una familia de virus que causan enfermedades respiratorias, que van desde el catarro, hasta el síndrome respiratorio agudo grave. Causa enfermedades a los humanos y también a los animales.

Hasta ahora, se sabe que, al igual que el SARS y el MERS, el nuevo virus (2019-nCoV) surge por una infección zoonótica proveniente de los murciélagos. Se desconoce si hay un animal intermediario u hospedero que se haya contagiado del murciélago y, a su vez, haya contagiado a la persona índice, que fue la primera en infectarse.

Las teorías sobre cómo se extendió la infección

La teoría que más ha sonado en las redes sociales es que el virus se propagó por la sopa de murciélagos. Sin embargo, esa teoría es poco probable porque el virus es susceptible al calor. A menos que una persona se coma el murciélago crudo. En ese caso se pueden contagiar.

La segunda teoría es que hay un animal intermediario que contagió al ser humano. Se menciona que pueden ser las serpientes. Sin embargo, los reptiles no suelen infectarse por coronavirus. Un factor relevante es el hacinamiento en los mercados chinos, que pudo causado que, a través de las heces fecales de los murciélagos, las serpientes fueran infectadas y las personas que las manejan fueran, a su vez, infectadas.

Los científicos están tratando de corroborar estas teorías.

De cal y de arena

Aunque aún se desconoce mucho sobre este virus novel, sí se sabe que su eficiencia de transmisión (attack rate) es alta.

Comparación con otras enfermedades respiratorias:

  • Influenza: por cada persona infectada, se infectan 2 personas.
  • SARS: por cada persona infectada, se infectan 2-3 personas.
  • MERS: por cada persona infectada, se infectan 0.5 personas.
  • 2019-nCoV: por cada persona infectada, se infectan de 3.6 a 4 personas.

Esto quiere decir que el nuevo coronavirus tiene un potencial enorme de infección y por eso estamos viendo una epidemia que está avanzando rápidamente. De otra parte, el porcentaje de mortalidad, se había mantenido bajo, solo 2% (en comparación con el SARS, que fue de 10%; y el MERS, que es de aproximadamente un 34%). Pero, con el aumento en las cifras de mortalidad, ya sitúa al coronavirus por encima del SARS. Las cifras cambian rápidamente.

¿Cómo surgen los virus emergentes?

Un virus emergente es un virus que no existía en el humano y que se transfiere, en este caso, a través de una enfermedad zoonótica, de los animales a los seres humanos.

Esto ha ocurrido en otras ocasiones, como fue el caso de la pandemia de la influenza porcina, que provino del cerdo. Más recientemente se habla de nuevas epidemias del virus de ébola, el cual surge de los murciélagos.

Los virus de SARS y del síndrome respiratorio de oriente medio (MERS, en inglés) pertenecen a la misma familia del nuevo coronavirus que surgió en el 2019.

¿Qué es una enfermedad zoonótica?

Esta es una enfermedad que puede transmitirse entre animales y seres humanos. Puede ser provocada por virus, bacterias, hongos y parásitos.

El contagio se puede dar de manera directa o indirecta, ya sea por contacto con el animal infectado o por haber frecuentado el lugar donde se encuentra el animal infectado., o por consumir comida contaminada. También hay ciertos hábitos y costumbres en ciertas culturas donde es muy normal comer algún tipo de animal, cuando para nosotros no lo es.

Otra fuente de infección son las carnes que no están bien cocinadas y las picadas de vectores, como los mosquitos que cusan dengue, chikungunya o zika.

El fenómeno de la globalización también ha provocado que los humanos estén interactuando más en áreas donde antes no entraban en contacto con virus y enfermedades propias de los animales.

Los animales transfieren el virus a las personas (spillover), de manera directa o indirecta y el virus entonces se adapta a ese nuevo hospedero, que es el humano, y empieza a transmitirse de persona a persona, hasta diseminarse globalmente.

¿Cómo se previenen las enfermedades zoonóticas?

Depende del tipo de infección, por lo que no hay una ecuación exacta. Lo más importante es no provocar el pánico y ejercer el sentido común en cuanto a higiene y educación.

La vacunación es un elemento esencial, como lo es, también, el lavado de manos frecuente, siempre que estamos cerca de animales o manejemos un animal. El lavado de manos es sumamente importante especialmente cuando estamos hablando de personas que tienen el sistema inmunológico comprometido como: niños, envejecientes y aquellos con problemas crónicos de salud. De la misma forma, se deben lavar muy bien los alimentos.

El grupo también mencionó la importancia del rol del médico veterinario, no solo para identificar y tratar las infecciones zoonóticas y la educación sobre estas.

¿Cómo se sabe que el virus proviene de los murciélagos?

Al determinar la secuencia del genoma del virus, los científicos descubrieron que es un nuevo coronavirus y por estudios filogenéticos determinaron su relación con virus ya conocidos. Sus ancestros más cercanos son los virus que vienen de los murciélagos, con los que tienen una similitud de alrededor un 96%. El próximo virus más cercano es SARS, con el que tiene una similitud del 80%.

Síntomas y período de incubación

En las infecciones por el nuevo coronavirus 2019-nCoV confirmadas, los casos de enfermedad han variado desde personas levemente enfermas, hasta personas gravemente enfermas y que han muerto. Los síntomas pueden incluir: fiebre, tos y dificultad para respirar. Los síntomas podrían aparecer entre 2 a 14 días después de la exposición. Hay personas que pueden estar asíntomáticas y aún puede infectar. También, aunque pocos, se han reportado algunos cuadros gastrointestinales. Es importante establecer el vínculo epidemiológico. Es decir, si la persona estuvo en China o contacto con alguien enfermo de ese país o de algunos de los otros lugares fuera de China donde se han reportado casos confirmados de este virus. De establecerse esta relación se realizan pruebas de diagnóstico.

¿Cómo se diagnostica?

El diagnóstico de este nuevo virus se hace por la prueba de proteína reactiva (PCR) que detecta el genoma del virus. Las muestras que se toman son los swabs nasofaringiales, muestras de suero y, en los pacientes que se compliquen, muestras de esputo y los lavados broncoalveolares.

Diferentes laboratorios a nivel mundial desarrollaron paneles para el diagnóstico de este nuevo virus. En Puerto Rico se usarían las guías de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, en inglés) para hacer el diagnóstico en un laboratorio de referencia.

¿Cómo se trata?

Al momento no hay ni vacuna ni tratamiento para esta enfermedad. Más bien, se brinda apoyo, como en la mayoría de las infecciones virales del tipo respiratorio: mantenerse hidratado, y tomar analgésicos y antipiréticos, para el dolor muscular y la fiebre. Los antibióticos no son necesario en la fase inicial. Si el caso se complica, luego del 5 o 6 día y hay evidencia de pulmonía, entonces se usa. Se debe recordar que los antibióticos no funcionan para tratar las infecciones virales.

En China, Tailandia y Japón están utilizando en algunos pacientes los análogos de nucleótidos y los inhibidores de proteasa con una respuesta favorable, por lo que se esperan noticias positivas en cuanto al tratamiento en las semanas por venir.

Ante todo, prudencia

Si bien no existe sospecha de casos en la isla, los especialistas hicieron hincapié en ejercer el sentido común y la prudencia, además de educarse sobre las medidas preventivas. A continuación, sus consejos:

  • Se debe tratar de ID lo antes posible al paciente hasta ahora el vínculo epidemiológico es bien grande.
  • De haber algún contagio, se debe aislar a la persona. Se recomienda el uso de mascarillas quirúrgicas N95.
  • Aprender las técnicas higiénicas respiratorias como cubrirse la boca con el antebrazo cuando se tose y se estornuda.
  • Lavarse las manos constantemente. No abusar del hand sanitizer. Se deben alternar.
  • Limpiar las superficies frecuentemente con aerosol antibacterial.
  • Lavar la ropa de cama y la ropa de la persona enferma aparte. Usar la secadora de ropa, ya que el aire caliente ayuda a desinfectarlas.
  • Evitar salir de tu casa si estás enfermo. Si los síntomas son manejables, llama al médico de cabecera para que te dé indicaciones.
  • No crear todo lo que dicen las redes sociales sobre este virus. Es importante referirse a las fuentes de salud como los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y la Organización Mundial de la Salud.
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