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Los beneficios a la salud del chocolate negro según la ciencia

Numerosos estudios avalan sus propiedades, siempre y cuando se consuma con moderación y con más del 70 % de su ingrediente principal: el cacao

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La semilla del cacao es la materia prima del chocolate, un fruto con alta cantidad de flavonoides, compuestos químicos con propiedades antioxidantes y antiinflamatorias. (Shutterstock)
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Es indulgente, tentador… Ansías el momento de degustarlo. El chocolate es una de esas delicias que, más allá de ser el sabor emblemático del amor, ha generado una cultura gastronómica mundial, entre muchas otras pasiones humanas.

Tal es su fama, que los científicos han realizado (y continuarán en esta faena…) muchísimas investigaciones para escudriñar, con lujo de detalles, el ADN de este alimento.

Numerosas informaciones detallan desde su valor nutritivo por su riqueza en minerales; cómo protege la piel contra el daño solar, mejora el flujo de sangre a la piel y aumenta su densidad e hidratación; su contribución en la pérdida de peso como dice el libro Eat Chocolate, Lose Weight del neurocientífico Will Clower, quien alega que comer chocolate 20 minutos antes y 5 minutos de almorzar y cenar corta tu apetito hasta en un 50 %; su capacidad para reducir el estrés, la ansiedad, la depresión y mejorar tu estado de ánimo.

“El chocolate negro le debe sus propiedades a su materia prima: las semillas del árbol de cacao, reconocidas como una de las mejores fuentes de antioxidantes”, dice la doctora Charmaine Alfonso.

Además, “en su composición destaca la elevada cantidad de polifenoles (principalmente flavonoides), en mayor concentración que en otros alimentos como vino tinto, té verde o algunas frutas (manzana)”, según lo describe el artículo científico Efectos beneficiosos del chocolate en la salud cardiovascular, publicado en Scielo España, una biblioteca virtual formada por una colección de revistas científicas españolas de ciencias de la salud.

Esta concentración mayor también fue comprobada en el estudio Cocoa Has More Phenolic Phytochemicals and a Higher Antioxidant Capacity than Teas and Red Wine, publicado en el Journal of Agricultural and Food Chemistry, el que descubrió que una taza de chocolate caliente, utilizando únicamente cacao en polvo, duplica la cantidad de antioxidantes comparado con una copa de vino.

Lo primero que debes saber

Es el chocolate amargo, dark o negro con un porcentaje de cacao superior al 70 % al que se le asocian las buenas nuevas. “Un por ciento menor que este no debes ni tan siquiera considerarlo para consumir”, advierte la experta en nutrición. ¿La razón? A menor por ciento de cacao, mayor el de azúcar. Para que tengas una idea, la nutricionista dietista, presenta la siguiente data:

  • El chocolate con 70 % de cacao contiene unos 29g de azúcar por tableta de 100g
  • El chocolate con 85 % de cacao contiene unos 14g de azúcar por tableta de 100g
  • El chocolate con 90 % de cacao contiene unos 7g de azúcar por tableta de 100g

¡Cuidado con las cantidades, la moderación es clave!

“El chocolate amargo, dark o negro a pesar de ser uno de los alimentos que peor reputación tiene, si se consume con moderación, puede aportarnos más beneficios que calorías”, aconseja la experta en nutrición.

La semilla de caco –de donde surge el chocolate “tiene un alto valor calórico, ya que está compuesto hasta en un 50 % por grasa vegetal, principalmente monoinsaturada, por tanto, el cacao entra dentro del grupo de alimentos con grasas saturadas”, dice Alfonso.

Pero aquí no termina este asunto. A las calorías que aporta la manteca de cacao, hay que sumar las del azúcar añadido, razón por la que sostiene Alfonso “el chocolate es uno de los primeros alimentos que desaparecen de las dietas de adelgazamiento”.

Sin embargo, aconseja, que “enmarcado en una alimentación saludable, el chocolate negro puro y bajo en azúcar no tiene por qué aumentar tu peso, siempre que lo combines con una dieta equilibrada y la práctica de ejercicio físico regular”.

DETENTE: Antes de continuar la lectura recuerda que los beneficios a la salud asociados al chocolate negro que los hombres de ciencia han descubierto son en aquellos con alto contenido de cacao – 70 % o más–  y que el consumo tiene que ser moderado.

SIGUE: Ahora sí, toma nota de los beneficios porque “las buenas noticias son muchas”, dice la doctora en nutrición y dietética.

1. El chocolate ayuda a bajar la presión arterial

El chocolate amargo, dark o negro como desees llamarle– contiene diversas sustancias que ayudan a mantener en forma el corazón y los vasos sanguíneos.

Una de ellas son los flavonoides, sustancias químicas en los alimentos vegetales naturales con propiedades antioxidantes. ¿Y que son los antioxidantes? Una clase de moléculas capaces de inhibir la oxidación de otras moléculas ayudando a proteger las células del cuerpo del daño de los radicales libres.

Explica la doctora Alfonso que los flavonoides pueden estimular el endotelio -la cubierta de las arterias- para que produzcan óxido nítrico. Una de las funciones de este gas es enviar señales a las arterias para que se relajen, disminuyendo la resistencia al flujo sanguíneo y, por ende, reduciendo la presión sanguínea.

Así lo confirma el estudio The cardiovascular benefits of dark chocolate, publicado en Vascular Pharmacology, el que observó que el chocolate oscuro contiene muchos componentes biológicamente activos, como catequinas, procianidinas y teobromina junto con sacarosa y lípidos. Todo esto puede afectar directa o indirectamente al sistema cardiovascular por múltiples mecanismos. Los estudios han sugerido que el cacao mejora la presión arterial, la agregación plaquetaria y la función endotelial.

Asimismo, en el estudio Effect of cocoa on blood pressure los autores concluyeron que los productos de chocolate y cacao ricos en flavanol pueden tener un efecto pequeño aunque estadísticamente significativo en la reducción de la presión arterial de 2‐3 mmHg a corto plazo.

2. El chocolate reduce el riesgo de sufrir un accidente cerebrovascular

El estudio Chocolate Consumption And Risk Of Stroke: A Prospective Cohort Of Men And Meta-Analysis, “es el primero de este tipo que encuentra que el chocolate puede ser beneficioso para reducir el accidente cerebrovascular en los hombres", dijo la autora del estudio la doctora Susanna C. Larsson, del Instituto Karolinska, en Estocolmo, Suecia, en el comunicado de prensa Chocolate: A sweet method for stroke prevenction in men? que aparece en la página web de la American Academy of Neurology.

Explica el parte de prensa que los hombres que comieron la mayor cantidad de chocolate tuvieron un menor riesgo de accidente cerebrovascular (17 %) en comparación con aquellos que no consumieron chocolate.

Por su parte, en el informe de investigación Chocolate Consumption and Risk of Stroke in Women, también de la autoría de la doctora Larsson y publicado en el Journal of the American College of Cardiology, la investigadora explica que las mujeres que consumían más de 45 gramos de chocolate amargo a la semana, disminuyen hasta en un 20 %, las posibilidades de sufrir un accidente cerebrovascular.

3. El chocolate ayuda a disminuir el colesterol malo

“El consumo regular de chocolate amargo podría ayudar a la reducción del colesterol LDL o “malo” en la sangre”, indica Alfonso.

El metaanálisis publicado en el European Journal of Clinical Nutrition: Effects Of Cocoa Products/Dark Chocolate On Serum Lipids: A Meta-Analysis, concluyó que comer chocolate amargo como una intervención a corto plazo reduce la lipoproteína de baja densidad (LDL) y los niveles de colesterol total, pero no las lipoproteínas de alta densidad (HDL) ni los triglicéridos.

El estudio Effects of Dark Chocolate and Almonds on Cardiovascular Risk Factors in Overweight and Obese Individuals: A Randomized Controlled-Feeding Trial, publicado en el Journal of the American Heart Association, reveló que la combinación de almendras crudas, chocolate negro y cacao reducía significativamente el número de partículas de lipoproteínas de baja densidad, o LDL, en la sangre de personas con sobrepeso y obesas.

4. El chocolate podría tener un efecto protector contra la diabetes

En estudios realizados a corto plazo, el consumo de chocolate negro puede aumentar la sensibilidad a la insulina; y a la larga, podría reducir el riesgo de diabetes, según lo indica la sección The Nutrition Source en el sitio web de la Escuela de Salud Pública T.H. Chan de la Universidad de Harvard.

De otro lado, investigadores de Brigham Young University y Virginia Tech buscan formas de reforzar el rendimiento de las células betas y, posiblemente, retrasar o prevenir la aparición de la diabetes tipo 2. En el estudio Monomeric Cocia Catechins Enhance B-Cell Function by Increasing Mitochondrial Respiration, publicado en el Journal of Nutritional Biochemistry, demostraron que los flavonoides en el cacao impiden ganar peso y bajan los niveles de azúcar en la sangre

5. El chocolate impulsa la capacidad del cerebro

“El cacao negro podría estimular las capacidades cognitivas y, como dato curioso, el estudio Chocolate Consumption, Cognitive Function, and Nobel Laureates, publicado en The New England Journal of Medicine, concluyó que los países en los que más chocolate se consume son los que más premios Nobel han recibido”, menciona la doctora Alfonso.
El estudio Consumo habitual de chocolate y estado cognitivo en los adultos mayores españoles, publicado en la página web de Scielo, sugiere que, según sus resultados, puede existir una asociación entre el consumo de chocolate y una mejor función cognitiva en personas mayores.

Asimismo, científicos de la Universidad de L'Aquila, en Italia, descubrieron que una dosis diaria de cacao actúa como un suplemento dietético para contrarrestar los distintos tipos de deterioro cognitivo. La ingesta de cacao se asoció a una mejora en la memoria de trabajo y en el procesamiento de información visual. El estudio Enhancing Human Cognition with Cocoa Flavonoids fue publicado en la revista Frontiers in Nutrition.

Por su parte, el estudio The Effect Of Flavanol-Rich Cocoa On The fMRI Response To A Cognitive Task In Healthy Young People demostró que comer cacao alto en flavanol durante cinco días mejoró el flujo de sangre al cerebro.

El artículo Cómo afecta el chocolate a nuestro cerebro de Universia dice que los flavonoides que se encuentran en el cacao también son neuroprotectores lo que mejora el rendimiento cognitivo y disminuye el riesgo de demencia. Además, el cacao contiene sustancias estimulantes como la cafeína y la teobromina que favorecen la concentración, a estar alertas y estimulados, como lo menciona el estudio Methylxanthines are the psycho-pharmacologically active constituents of chocolate.

En el estudio Cocoa Flavanol Consumption Improves Cognitive Function, Blood Pressure Control, And Metabolic Profile In Elderly Subjects: The Cocoa, Cognition, and Aging (CoCoA) Study—A Randomized Controlled Trial, publicado en The American Journal of American Nutrition, investigadores italianos probaron los efectos de los flavonoles de cacao en 90 personas sanas de 61 a 85 años cuyos recuerdos y habilidades de pensamiento estaban en buena forma para su edad. Después de ocho semanas, las personas que consumían cantidades medias y altas de flavonoles de cacao todos los días realizaron mejoras significativas en las pruebas que midieron la atención, la función ejecutiva y la memoria, explica el artículo Cocoa: a sweet treat for the brain? de Heidi Godman, editora ejecutiva de Harvard Health Letter. 

Godman hace alusión también a un estudio similar, Benefits in Cognitive Function, Blood Pressure and Insuline Resistance Through Cocoa Flavanol Consumption in Elderly Subjects With Mild Cognitive Impairment, publicado en American Heart Association Journals, que mostró que el consumo diario de flavonoles de cacao se asociaba con la mejora de las habilidades de pensamiento en los adultos mayores que tenían problemas de pensamiento, una afección denominada deterioro cognitivo leve.

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